El peor escenario para la viruela del mono: otra sífilis

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Los primeros informes de casos de viruela del simio en Europa comenzaron a aparecer a mediados de mayo. Una semana después, había 92 casos confirmados fuera de los países de África Central y Occidental donde suele round la enfermedad; ahora hay 1.200. A finales de este mes, ¿quién sabe? “Si me hubieras preguntado hace dos semanas, habría anticipado que podría haber unos miles de casos en todo el mundo relacionados con este brote precise” antes de que terminara, me dijo Jay Varma, profesor de salud de la población en el Weill Cornell Medical Faculty. . “Pero me he vuelto mucho más pesimista”.

¿Hacia dónde se dirige exactamente el brote? Cuando le pregunté a cinco expertos por sus predicciones, solo dijeron una cosa con seguridad: la viruela del mono es no el próximo COVID-19. Simplemente no es lo suficientemente transmisible como para causar infecciones en la escala de la pandemia, ni parece ser un virus particularmente mortal. (Ninguno de los 1200 pacientes ha muerto hasta ahora). Pero más allá de eso, sus puntos de vista variaron ampliamente: el brote puede haber terminado antes de que nos demos cuenta; o podría convertirse en un problema modesto e intermitente; o podría transformarse en un riesgo y un inconveniente siempre presentes, como el próximo herpes genital. Aquí hay tres caminos posibles que podría tomar la viruela del simio.


El escenario colour de rosa: una explosión rápida

Esta no es la primera vez que la viruela del simio ingresa a los Estados Unidos. Al menos 47 personas en seis estados se enfermaron del virus en 2003 después de interactuar con perros de la pradera infectados (¡es authorized tenerlos en la mayoría de los estados!). La propagación se contuvo en un par de meses y nadie murió; dos personas se enfermaron gravemente, pero se recuperaron.

Esta vez, los perros de la pradera no están involucrados. La mayoría, si no todos, los casos de viruela del simio de este año en los EE. UU. parecen haber resultado del contacto de persona a persona. Eso hace que la respuesta de salud pública sea más complicada que la eutanasia de animales potencialmente infectados, como hicieron los funcionarios en 2003. Aún podríamos anular la propagación rápidamente a través de la inmunización, me dijo Amesh Adalja, investigador principal del Centro Johns Hopkins para la Seguridad de la Salud. Después de todo, EE. UU. tiene a mano una reserva de vacunas contra la viruela que también funcionaría contra este brote. (El tamaño exacto de la reserva sigue sin estar claro). “La viruela del mono es un virus que se puede contener”, me dijo.

El brote de 2003 se controló, en parte, a través de una táctica llamada vacunación en anillo, en la que se inoculan todos los contactos cercanos de un paciente infectado. Esto funciona porque el rastreo de contactos para la viruela del simio es relativamente fácil gracias a la proximidad física necesaria para su transmisión, y porque vacunar a alguien que se ha infectado recientemente puede evitar que se vuelva contagioso. Adalja predice que la vacunación en anillo probablemente superará la propagación de la viruela del simio en los EE. UU. en cuestión de semanas, y que los casos se reducirán a cero en unos tres meses.

El escenario medio: un problema esporádico

La viruela del mono ya brota de vez en cuando en África central y occidental. Los expertos dicen que eso se debe a que el virus es endémico en las poblaciones animales locales, probablemente algún tipo de mamífero. Lo mismo podría suceder aquí en los EE. UU.: si suficientes animales silvestres estadounidenses se infectan a través de interacciones con humanos infectados, la viruela del mono podría round en silencio después de que los casos humanos se reduzcan a cero. De vez en cuando, un animal infectaba a una persona, esa persona transmitía el virus a algunos contactos cercanos y se formaba otro brote menor, y luego desaparecía. Repetir indefinidamente.

Bhargavi Rao, quien trabajó en la República Democrática del Congo y la República Centroafricana como jefe de enfermedades infecciosas y emergentes en Médicos Sin Fronteras, me dijo que una ola de infecciones de viruela del simio “no es el tipo de cosa que abruma a una comunidad”. Dijo que cree que el riesgo de que la viruela del simio se vuelva endémica en animales fuera de África central y occidental es “muy bajo”, pero si lo hiciera, sus efectos serían similares a los del ántrax moderno, la rabia o la gripe aviar; es decir, podría causar trastornos ocasionales y dar lugar a la matanza selectiva ocasional de animales, pero por lo basic no afectaría la vida diaria. (James Diaz, director de salud ambiental y ocupacional de la Universidad Estatal de Luisiana, me dijo que sospecha que la viruela del simio ya podría ser endémica en la vida silvestre estadounidense, pero también que no hay pruebas sólidas que respalden esta afirmación).

Sin embargo, el hecho de que se hayan registrado muchos casos recientes en las grandes ciudades y sus alrededores podría conducir a resultados diferentes. En los países donde trabajó Rao, la enfermedad salta principalmente de la vida silvestre a los agricultores y cazadores que viven en comunidades aisladas. Ella dijo que no hay forma de saber qué tan grande podría ser un brote en una metrópolis estadounidense, incluso si aquellos en riesgo generalmente tendrían mejor acceso a pruebas y vacunas. Si el brote fuera lo suficientemente grande, el virus podría volverse endémico en las poblaciones de roedores, causando más brotes urbanos en el futuro. “Cuando está en las ratas, no hay nada que puedas hacer”, me dijo Adalja.

El mal escenario: otra sífilis

Nos enfrentaremos a algo completamente diferente si no se puede detener el brote precise. Tanto Rao como Adalja dijeron que tal resultado parece poco possible porque los pacientes con viruela del simio generalmente no son infecciosos antes de que sean sintomáticos, y el mundo ya tiene pruebas, vacunas y tratamientos para el virus. Pero la sabiduría convencional sobre la viruela símica podría no ser válida para este brote. Varma, quien ayudó a liderar la respuesta de la ciudad de Nueva York al COVID, está mucho más preocupada que los otros expertos con los que hablé. “Diría que hay menos del 50 por ciento de probabilidad de que contengamos esto”, dijo.

Eso no quiere decir que es possible que un tercio del país se enferme de viruela del simio en los próximos seis meses. Varma predice que la viruela del simio continuará circulando en niveles bajos y permanecerá concentrada en la comunidad de hombres que tienen sexo con hombres. (Para ser claros, la viruela del simio no es una infección de transmisión sexual. El CDC ha dicho que “un alto número” de casos hasta ahora han involucrado a hombres que tienen sexo con hombres, pero la enfermedad se puede propagar a través del contacto sexual o no sexual entre cualquier persona. ) Si eso es lo que sucede, entonces la viruela del mono sería comparable a la sífilis, dijo Varma, que afecta a alrededor del 0,04 por ciento de los estadounidenses, la mayoría de ellos hombres que tienen sexo con hombres. En el peor de los casos absolutos de Varma, que él cree que es menos possible, la viruela del mono podría propagarse a todo tipo de comunidades, incluidos niños y mujeres embarazadas, y volverse tan común como el herpes genital, con más del 12 por ciento de los estadounidenses infectados.

Una vez más, esto no significaría el colapso de la civilización. Muy pocas personas que contraen la viruela del simio mueren o se enferman gravemente. Incluso si la viruela del simio se generalizara entre la población estadounidense, me dijo Adalja, la vacunación de rutina podría eliminar gran parte de los riesgos asociados para la salud de las personas. Pero cuantas más personas se enfermen, mayor será la probabilidad de que alguien experimente una complicación rara y grave. La vacunación a escala poblacional también podría tener algunas desventajas.

Tampoco sabemos cómo cambiará la enfermedad. Los virus de ADN, incluida la viruela del simio, generalmente son estables y evolucionan lentamente hacia nuevas cepas. Pero “nunca es bueno dejar que un virus zoonótico se propague sin management entre los humanos”, me dijo Boghuma Titanji, especialista en enfermedades infecciosas de la Universidad de Emory. “La realidad es que no sabes lo que hará la adaptación de ese virus en un nuevo huésped”. Podría volverse más o menos transmisible, más o menos capaz de causar enfermedades graves y la muerte. O podría permanecer más o menos igual.


Nadie podrá pronosticar con precisión el futuro de este brote hasta que estemos seguros del presente. Y simplemente no estamos allí todavía. El período de incubación del virus tiene un promedio de una a dos semanas, pero puede extenderse hasta tres, lo que significa que los casos que estamos viendo ahora reflejan la propagación del virus hace muchos días. Tampoco estamos haciendo suficientes pruebas para realizar un seguimiento del brote, me dijo Titanji.

Las pruebas son especialmente importantes porque los casos en el brote precise se ven muy diferentes de la viruela del simio clásica. Históricamente, las lesiones de viruela del simio se desarrollaban primero alrededor de la lengua y la boca, seguidas de una erupción en la cara, los brazos y las piernas, que progresaba hasta convertirse en lesiones; esos síntomas eran fáciles de ver. Sin embargo, el brote reciente ha incluido a muchos pacientes que tienen solo un puñado de lesiones, concentradas alrededor de los genitales y el ano. En el pasado, los casos de viruela del simio en EE. UU. estaban relacionados con los viajes, y las personas que se enfermaban acudían a las clínicas para viajeros o le decían a su médico que habían estado fuera del país; ahora los pacientes podrían presentarse en clínicas de salud sexual para investigar las costras en sus partes íntimas. Cuanto más accesibles sean las pruebas, más fácil será identificar a los pacientes y aconsejarles que se aíslen, mientras se proporcionan vacunas a sus contactos. “Cuanto antes pueda contraer una infección confirmada por laboratorio, antes la gente la tomará en serio”, dijo Varma.

Por ahora, todavía no sabemos cuántas personas en todo el país están infectadas, ni cuántas otras se enfermarán eventualmente. Cuando le pregunté a Titanji cómo y cuándo sabremos en qué camino estamos, dijo que es difícil saberlo y que no vale la pena adivinarlo. “Cada vez que un virus cruza especies y entra en una nueva especie, y se transmite y causa brotes, estás en una zona gris”.

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